« Dormir comme un bébé » signifie dormir à poings fermés, et bénéficier d’un sommeil récupérateur. Toutefois, cette expression est trompeuse : les tout-petits peuvent souffrir de troubles du sommeil. Or, bien dormir est tout à fait capital pour le développement des enfants ! Dans cet article, nous verrons pourquoi il faut prendre au sérieux les troubles du sommeil chez l’enfant et comment les aider.

Bien dormir : pourquoi est-ce aussi important pour les petits ?

Une nuit trop courte ou un sommeil de mauvaise qualité impacte en premier lieu le comportement des enfants. Si les adultes ont tendance à somnoler et à se montrer apathiques quand ils sont fatigués, les tout-petits affichent l’attitude inverse : hyperactifs, ils sont aussi plus irritables et plus impatients. Outre leur nervosité évidente, ils ont du mal à se concentrer et à mémoriser ce qu’ils apprennent.

Les enfants qui dorment mal accusent ainsi un retard d’apprentissage, et il est courant qu’ils commencent à parler plus tard. Ces symptômes peuvent d’ailleurs laisser à penser que certains enfants souffrent de troubles du comportement, quand ils ne souffrent en réalité « que » de troubles du sommeil. Gare aux diagnostics hasardeux et aux faux problèmes de santé donc !

Le manque de sommeil prolongé affecte aussi la santé des petits enfants. Les enfants qui manquent de sommeil tendent à tomber plus fréquemment malades. Quoique le processus soit encore obscur, il est scientifiquement établi, en effet, que le sommeil impacte directement le système immunitaire et la santé. Les études démontrent aussi formellement qu’un enfant qui dort mal a davantage de risques de souffrir d’obésité infantile.

Comment aider bébé à faire ses nuits ?

Le sommeil est un apprentissage qui commence… dès la naissance ! On entend souvent dire qu’un bébé fait ses nuits à l’âge de 6 mois. En réalité, à cet âge-là, il est fréquent qu’un bébé s’éveille fréquemment. Cela tient à deux raisons : tout d’abord, l’horloge biologique des tout-petits enfants n’est pas encore « opérationnelle », et ils ne font pas la différence entre le jour et la nuit.

troubles du sommeil chez l'enfant
Si la nuit est courte pour l’enfant, elle l’est aussi pour vous !

Ensuite, pour dormir plusieurs heures d’affilée, un bébé doit être en mesure de stocker suffisamment d’énergie. Certains bébés atteignent leur maturité physiologique plus tôt – ou plus tard – que d’autres : il faut en tenir compte. Toutefois, vous pouvez aider votre enfant à « caler » son horloge biologique. Pour cela, veillez à le nourrir et le changer dans le calme durant la nuit, en conservant une lumière tamisée. Durant la journée, en revanche, vous pouvez stimuler bébé en lui parlant !

Comment aider les plus grands à dormir ?

Vers l’âge de 3 ans, un enfant peut cesser de faire la sieste : une bonne nuit de sommeil lui suffit pour être en forme ! Si votre enfant dort mal ou trop peu, il est probable que de simples changements d’organisation suffisent à résoudre ses problèmes de sommeil. La première chose à faire, c’est d’adopter une routine intégrant un dîner et un coucher à heures fixes. Il est important que la chambre se prête à une bonne nuit de sommeil. Pour cela, quelques précautions s’imposent :

  • Veillez à ce que la température ambiante soit de 18 à 19°C ;
  • Équipez le lit d’un oreiller et d’une couette enfant, adaptés à la morphologie d’un petit ;
  • Proscrivez toute source potentielle de bruit.
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Un câlin, une histoire… Le fameux « rituel du dodo » permet aux petits de se calmer et de se mettre en bonne condition pour dormir. Outre leur doudou, certains enfants ont besoin de la lumière rassurante d’une veilleuse pour une certaine durée lorsqu’il est l’heure de se coucher au lit. La journée qui suit sera meilleure pour vous parents mais aussi pour votre enfant.

Troubles du sommeil chez l’enfant : quand faut-il consulter ?

Poussée dentaire, diarrhée, cauchemar… Une multitude de facteurs peuvent troubler les nuits des petits. Il peut toutefois être utile d’en parler à votre pédiatre – voire de consulter un spécialiste – quand les troubles du sommeil s’installent dans la durée, et si vous notez des répercussions au quotidien.

Ainsi, nous avons vu pourquoi il faut prendre au sérieux les troubles du sommeil chez l’enfant et ce qu’il faut faire si votre petit a du mal à avoir un sommeil de qualité. Si les problèmes persistent il faudra se renseigner auprès d’un professionnel de la petite enfance.

Et si en tant que parents vous voulez en savoir plus sur les rituels familiaux, retrouvez toutes les astuces de Camille Berta dans cet article !